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Le Chat du Neptune   By:

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LE

CHAT DU NEPTUNE

PAR

ERNEST D'HERVILLY

1886

I

APPARITION DE TOM

C'était à bord du steamer Neptune .

Nous avions le cap sur le Havre, venant de New York.

Un jour, au coucher du soleil, nous nous trouvions alors à 200 milles de la côte française (le mille marin, mes enfants, vaut 1,852 mètres; calculez), le matelot en vigie signala:

Navire à tribord!

A ce cri, tout le monde regarda par dessus les bastingages, à la droite du Neptune .

A l'oeil nu, il était difficile de rien distinguer sur l'immense surface circulaire, très houleuse, au centre de laquelle nous nous trouvions.

Mais, avec les lunettes, on voyait effectivement à tribord, c'est à dire sur notre droite, une masse sombre que les plus inexpérimentés des passagers, parmi lesquels je me hâte de me compter, n'auraient sans doute pas hésité à reconnaître du premier coup pour un bâtiment en détresse, tout comme le faisaient les plus petits mousses du Neptune , si cette lointaine masse noirâtre, qui semblait à chaque instant s'enfoncer pour jamais dans la mer, avait eu seulement un pauvre petit mât.

Mais il n'avait ni petit ni grand mât, le navire annoncé à tribord!

Il n'avait plus que des tronçons brisés qu'apercevaient seuls les yeux experts des marins.

Et c'était l'épave errante et déserte d'un brick désemparé que son équipage avait abandonné à son triste sort, à la suite de quelque tempête, cinq ou six jours auparavant.

Nous apprîmes cela, deux heures après la découverte du vaisseau perdu, de la bouche même d'un officier du Neptune que notre commandant, bien que sans grand espoir, avait aussitôt envoyé, avec un canot armé de tout ce qui est nécessaire en pareille expédition, pour s'assurer de l'état du bâtiment inconnu et pour recueillir les malheureux qu'il pouvait peut être contenir encore.

Alors, lieutenant, demanda un des passagers en plaisantant, il n'y avait pas un chat à bord?

Pardon, fit le lieutenant, pardon, cher monsieur, et c'est ce qu'il y a de plus fort: il y en avait un.

Un chat? Pas possible!

Oui, un chat, messieurs; CHAT, chat.

En chair et en os?

Oh! plutôt en os qu'en chair, la pauvre petite bête!

Et comment l'avez vous découvert?

Le malheureux, à moitié mort, s'était traîné sur le toit de la dunette, et, en nous voyant arriver, il s'est mis à miauler à fendre l'âme.

Et qu'avez vous fait?

[Illustration: Le malheureux s'était traîné sur le toit de la dunette.]

Mais ce que vous auriez fait à ma place: je l'ai pris et amarré dans le canot, et je l'ai offert tout à l'heure au lieutenant Coquillard, qui se plaint toujours des rats. Pour le moment, il mange et il boit de façon à effrayer le chat de Gargantua lui même, s'il vivait encore, messieurs! Nous l'avons appelé Tom, ajouta le lieutenant.

Et c'est ainsi, à ce que fit remarquer quelqu'un, qui était très fort en mythologie, qu'un chat, qui aurait pu être fort maltraité par la déesse de la mer, fut sauvé par le dieu des ondes, son mari, et échappa à la colère d'Amphitrite, grâce à la bonté de Neptune .

II

ENCHANTEMENT DU LIEUTENANT COQUILLARD

Voilà Tom à bord. Heureux Tom!

Il a déjà parfaitement oublié ses heures de solitude et surtout ses jours de jeûne.

Il a repris un joli petit ventre, et alors les traces de ses misères s'effacent de son esprit comme de son corps.

Mais le lieutenant Coquillard, lui, ne les a pas si facilement oubliées que cela, et, à chaque instant, pris d'une tendre inquiétude, il quitte le pont pour venir constater, dans sa cabine, que son cher Tom a bien tout ce qu'il lui faut.

[Illustration: Comme le petit Tom le remercie de ses attentions!]

Aussi comme le petit Tom le remercie de ses attentions! Ce n'est pas un chat ingrat.

Le lieutenant Coquillard est dans le ravissement le plus complet et le plus épanoui.

D'une part (côté chat), c'est un reconnaissant ronron perpétuel, ce sont d'affectueux petits coups de crâne donnés sans relâche sur les respectables tibias de son protecteur... Continue reading book >>




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